亚马逊高管陆续离职的背后:在AI面前,传统零售团队正全线败退人工智能
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在自动化面前 ,亚马逊传统的零售团队与新兴的市场团队相比节节败退,因为后者打造的自动化平台能够让任何人根据整个互联网环境对商品进行即时定价、营销并在亚马逊平台上销售,且不再需要进行人工沟通。


亚马逊高管陆续离职的背后:在AI面前,传统零售团队正全线败退人工智能

在新泽西州的罗宾斯维利市,亚马逊仓储点内,一个自动运输机器人正在运送货物。


一直以来,亚马逊都会使用机器人来帮助仓库工人搬运商品,但是现在,公司的自动化浪潮正从蓝领转向白领。


这些白领拿着六位数薪水,与各大品牌谈着数百万美元的大生意,但是现在,熟悉价格还能读懂顾客的软件正在取代他们。


区分哪些卖的好,哪些滞销这类重要问题上,机器比人类强。进多少本书、游戏、玩具,人类很难拿捏:太少,可能错失市场良机。太多,后期就要赔本清仓。借由多年的顾客行为监测而不断得以改善的亚马逊算法,正帮助公司摆脱猜谜游戏。



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亚马逊在西雅图的办公室。


亚马逊零售业务的巨大成功离不开两个团队。长期以来,这两个团队一直相互竞争。如今,胜负似乎见分晓了。


根据前员工和现员工的说法,曾凭借自己资源说服品牌入驻平台、并帮助打造电商业务的零售团队,正与电商平台团队合并。最近几个月,几位高管都离职或者转岗。


对于这家拥有云服务又在人工智能上积极进取的公司来说,在能用的地方都用上机器,并不是一件奇怪的事。


如果再看远一点,亚马逊负责管理零售业务运营的人会越来越少,这也是亚马逊领先对手,比如沃尔玛和塔吉特的一个决定性优势,这两家都正投入重金追赶亚马逊。


「这就是为什么亚马逊是一家伟大的公司,」Joel Sutherland 说,他是一名圣地亚哥大学的供应链管理学教授。


「没有公司像亚马逊这样,有资本利用这些新兴技术尽可能地取代人类的同时,还能让事情处理地更加可靠和准确。」


亚马逊表示,公司正在创造岗位和提升公司的自动化水平,以更好地服务客户。


「一段时间里,我们一直在标准化提供给经销商和品牌商的产品、工具和服务,也因此变革了公司结构。」亚马逊在一份申明里补充道,去年公司创造了 13 万个工作岗位,现在有 1.6 万个岗位正面向全世界公开招聘。


几年前,公司就开始尝试将零售团队的活动自动化。


知情人士说,在一个叫「双手离开方向盘」的项目里,公司尝试将诸如市场需求预测,订单库存和价格协商等工作都交给算法。刚开始,人类能轻易战胜机器。


比如,如果一个品牌商提醒亚马逊会有一个产品营销活动,经理会预测需求,增加订货量,而机器还做不到。不过,机器的较精确度在不断提高。任何凌驾于机器决策之上的决定都要给出理由,这让他们感觉很不爽。


「亚马逊意识到,很多高薪员工在本可以自动化的工作上花费了太多时间,」Elaine Kwon 回忆到,他曾在 2014 年到 2016 年期间在亚马逊担任销售经理。


技术进步使员工对技术的信心大增。员工乐意看到诸如管理库存清单之类的繁琐工作都交给机器,而且机器做得更快更准。


「数字不会撒谎说。这个模型更好。」Kwon 说。


从卖书到卖电子产品,玩具等更多的商品,是亚马逊的第一次重大转变。


由于需要去说服更多品牌到自己这里卖东西,亚马逊从顶尖高校招聘了很多毕业生,还从传统零售商挖来有供应商资源的老手。不久,这些大品牌商逐渐克服了当初的不情愿,开始在亚马逊上售卖商品。


最终,网站出售着数百万商品。


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亚马逊位于新泽西州罗宾斯维利市的库房中心。


与此同时,亚马逊也在尝试一种新的商业模式,这种电商模式取消了中间环节,也消除了传统模式的库存风险。


但是,历经十多年(2000 年开始尝试),这个电商平台才开始起飞。好在,Prime 订阅客户和库房数量的增加(后者让独立商家也能够使用到亚马逊的仓储和物流网络),让自助服务平台成为一个吸铁石,不需要亚马逊零售团队的帮助就可以吸引来自各方的商品。


零售行业中心发生转移,大品牌商都希望在这个许多用户都会光临的平台上曝光。


关键转折点出现在 2015 年。


当时,平台销售总额超过了公司零售团队的销售额。拥有更多员工的零售团队正在逐渐失宠,资金流向了 AWS 和 Alexa 这类的项目。


电商平台的营业利润率是零售业务的 2 倍:10% VS 5%,一位熟悉公司财务的人士表示。很多国外市场,自营业务甚至没有盈利,据透露。


在年度销售会议上,一个负责某个零售类商品的 15 人团队的业绩,还比不上电商平台团队一个成员的成绩。


团队之间的边界也开始变得模糊。比如,视频和横幅类的广告形式以及可以带来百万点击量(每天)的团购,曾经是零售商的专属服务。现在,第三方卖家们也可以享受这些福利了。


于是,很多品牌对电商平台越来越感兴趣。在这里,控制价格、图片和产品信息的不是亚马逊零售团队,而是平台。


两年前,零售团队还失去了另一块重要的业务:


与大品牌商和生产商就 「限时特惠」网站上的畅销商品条款进行谈判。一般来说,在假日期间,还有母亲节和父亲节,他们都会帮着在短时间内清空大量库存。


现在,只需要登录亚马逊,手提包,手机饰品等制造商就知道,亚马逊是否接受这个交易以及愿意购买的数量,无需在找亚马逊的供应商经理寒暄、讨价还价。曾被用于需求预测,营销策略计划和交易谈判上的数千个小时,现在都被软件节省下来。


这是效率上的一次重大飞跃。


「电脑知道买什么,什么时候买,什么时候成交,什么时候不成交,」Nell Ackerman 说,他是亚马逊的前高管,管理过 Johnson & Johnson 的供应链。


「这些算法吸收了成千上万的数据源,比任何人都要聪明。」



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亚马逊员工在西雅图的 Amazon Go 零售店里购物。


可怕的自动化进程,不可避免地让员工对最传统的业务的失去兴趣。同时,创造出激动人心的新项目,比如 Prime Now 和 无人零售店 Amazon Go 的团队要做的事情也更少了。


今年早些时候,亚马逊罕见的进行了裁员,也紧缩了Amazon Fresh 送货服务开支。公司最近的零售业布局也更很传统,而不是那么具有突破性。


比如,去年收购 Whole Foods;与 Kohl's Corp 合作来提供店面退货服务;和 Best Buy 合作卖智能电视机。


这些有助于解释亚马逊最近一连串离职现象,包括服务公司多年的高管。今年更早些时候, Sebastian Gunningham 离职后,加入 WeWork。他曾经负责管理电商平台,也在公司的人工智能项目起中起着关键作用。这也为亚马逊公司架构重组提供了机会。


前零售团队的一些员工正在找工作,或者为那些急于让自己的产品在亚马逊网站上脱颖而出的制造商和品牌商提供咨询。


比如,前零售经理 Kwon 创建了自己的电子商务管理和软件公司,帮助时尚和美容客户在电商平台上出售产品,包括她的前雇主。


「亚马逊是如此重要和拥挤,」她说,「品牌商们需要智取。」


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